有这么两类公司颇受投资者青睐,一个是强调市场占有率和生态打造,靠服务取胜;还有一种是内容制作实力过硬,或者存在真正的技术壁垒,VR行业也不例外。

今年5月,英国VR初创企业Improbable宣布获得来日本软银等投资者共计5.02亿美元B轮投资的消息,一下子让这家公司推向了风尖浪口。虽然Improbable的估值尚未披露,但由于软银未能获得控股权,这意味着该公司估值已经超过10亿美元,拥有了独角兽的光环。

根据彭博编撰的数据,这也是过去十年英国企业完成的第五大融资交易。

Improbable这轮融资由软银领投,在2015年3月参与了对该公司2200万美元投资的硅谷风投公司Andreessen Horowitz、香港风投公司Horizon Ventures以及新加坡主权财富基金淡马锡跟投。截至目前披露数据,该公司总计获得了5.53亿美元的投资,且三位创始人对公司保有实际控制力。

Improbable的故事始于2012年,于2014年完成第一轮融资。不过,这并不是29岁普通年轻人白手创业创造财富神话的故事,公司的CEO Herman Narula是个富二代学霸(亿万富翁建筑大亨Harpinder Singh Narula之子),与一同在剑桥学习电脑技术的朋友们共同创立了Improbable,初始资金大约在120万美元。

投资本是撑死胆大的饿死胆小的,但Improbable并非硬件公司,也不是优秀的内容开发者,凭什么让软银等投资集团下重注呢?或者说其技术壁垒和商业前景真的这么牛?

要知道,目前Improbable 有180多名员工,还没有盈利。截止今年5月31日,Improbable 在过去一年亏损1720万美元。

关键词一:与云平台的结合

云平台和云服务的竞争越发明显,无论是亚马逊、微软、谷歌还是国内腾讯、百度、金山等等,都把云服务作为集团战略的重要一环。事实上,在这些公司近两年的财报中,云服务相关数据都呈现快速增长。比如腾讯2016财年云服务同比增长超过2倍,微软CEO纳德拉多次对外表示云服务是公司未来重点。

Improbable技术的核心卖点之一在于,通过云平台可以实现超过常规游戏服务器的限制,模拟支持新游戏所带来的的复杂运算。即在VR环境打造多人(例如十万人)在线的游戏场景而不受限于硬件性能。

在去年年末,Improbable宣布与谷歌云平台合作推出SpatialOS Games Innovation Program,将利用谷歌的Cloud Platform帮助开发在线游戏场景世界。

SpatialOS目前已经投入到应用中,比如帮助Bossa Studios开发《Worlds Adrift》以及Spilt Milk Studio开发《Lazarus》。

按照SpatialOS Games Innovation Program规定,合格的游戏开发者将可获得Improbable积分,这些积分可被用于支付SpatialOS费用,包括在GCP上托管游戏的费用。SpatialOS Games Innovation Program将承担利用SpatialOS开发、测试以及部署游戏的云计算成本,直到游戏正式发布。

更重要的是,SpatialOS还可被用于模拟创建真实世界中的巨大城市、整个经济体以及生物系统,以研究它们如何运转以及如何应对变化等,比如基础设施或气候变化等。通过在谷歌的Cloud Platform上运行,这些虚拟世界可以横跨巨大的计算机网络,扩展到更大规模和更复杂的水平。

关键词二:服务器多设备无缝连接

CB Insights最近将Improbable、Unity、Epic Games、Valve和 OTOY等归类为引擎制造商绘制了图表,笔者觉得是不太合适的。

Improbable的SpatialOS虽然有引擎帮助开发者进行内容开发的作用,但实际为高度兼容的平台属性。这种兼容体现在对于其他引擎的插件支持以及服务器多设备无缝连接这另一大卖点。

在今年的旧金山游戏开发者大会上,Improbable展示了SpatialOS的功能以及与虚幻引擎工具包的集成。在Improbable规划中,与Unity、CryEngine、Unreal都是合作关系,开发者在控制台、PC和智能手机上体验高保真的视觉效果,并快速熟悉使用环境。

独特的技术优势以及开放兼容的特性,让Improbable的未来充满了更多的可能。目前,市面上已有两款基于SpatialOS平台的游戏,该公司还宣布了一系列正在开发的项目。

 

关键词三:从多人游戏到虚拟平行世界

商业模式和商业前景直接影响了公司的估值,然而Improbable的规划和目标实际上已经发生了变化。

Improbable成立之初的设想是帮助游戏开发者们创造更多有趣无缝的VR多人游戏场景,在与谷歌云平台的合作上也是这么做的,并出台了相关计划激励开发者使用SpatialOS并创造内容。根据Improbable官网展示的合作内容,也都以游戏合作为主。

然而在发展中,Improbable将定位逐步转向了帮助VR应用乃至构建虚拟平行世界的概念。除了游戏,SpatialOS还可被用于模拟创建真实世界中的巨大城市、整个经济体以及生物系统,研究它们如何运转以及如何应对变化,在金融、科技等更多方面发挥作用。

作为明星企业,Improbable还和英国政府合作,建立了一个互联网模拟环境。

从多人游戏出发,但不限于游戏,这也是Improbable获得巨额投资的重要原因。软银投资部门总经理Deep Nishar(已加入Improbable董事会)的声明也证明了这一点,除了游戏,软银相信Improbable的仿真技术或将有助于探索疾病、提升城市管理、了解经济动态以及解决其他复杂问题。

商业模式方面,Improbable此前计划推出SaaS产品,负责运行一个基于云计算的服务器系统。同时在线下,考虑参考APP应用商店的模式,来帮助游戏团队售卖和发展。

后话:

Improbable成为独角兽有多方面的原因,无论是与云服务挂钩,还是商业模式和前景的潜力,关键在于现阶段技术上存在的优势,能够让他们走在实现美好的设想的路上。VR领域我们有很多优秀的硬件公司和内容团队,但在真正的在技术掌握上,这样的初创公司国内太少。更多的是强调市场占有率和生态打造,靠服务取胜的企业。